shutterstock_158118170

Eén van de onderwerpen tijdens de zojuist afgelopen cursus software-architectuur was het gebruik van mobiele apparaten om verbinding te maken met computers op afstand. Zonder dat je het altijd weet doe je dat voortdurend, met je mobiele telefoon of je tablet. Je logt in bij de bank of op Facebook, of je speelt WordFeud, of je stuurt een WhatsApp. Er wordt dan altijd verbinding gemaakt met een server. Het ontwerpen van dit soort toepassingen is een belangrijke taak voor software-ontwikkelaars. De vraag die deze week opkwam is: welk mobiele platform willen we ondersteunen? Apple’s iOS? Google’s Android? Microsoft’s Windows Phone of Windows RT? Of gaan we ál deze platforms ondersteunen? Maken we voor ieder platform een app? Dat laatste maakt het niet goedkoper, dus we willen kiezen. Er is weinig twijfel over iOS en Android, die hebben de toekomst. Maar Windows Phone/RT? Wie gebruikt dat? Dat levert een interessante situatie op: stel dat mensen steeds minder PC’s gaan gebruiken, en steeds meer tablets. Heeft Microsoft dan nog een toekomst, of wordt de plaats volledig ingenomen door Apple en Google?

Ga er, als gedachte-experiment, eens van uit dat Microsoft zijn langste tijd heeft gehad. Of dat er op zijn minst geen Windows meer is. Wat betekent dat dan voor de veelgebruikte programma’s Word en Excel? Blijven die gewoon bestaan, maar nu voor iOS en Android? Dat zou best wel eens kunnen. Microsoft verdient een hoop geld aan deze Office-producten. Microsoft is niet gek natuurlijk; als Windows verdwijnt, zorgen ze er echt wel voor dat ze nog wat anders in de aanbieding hebben. Word en Excel, wellicht. Bedenk ook dat Word en Excel (of eigenlijk diens voorloper Multiplan) eerder voor de Mac beschikbaar waren dan voor Windows. Het was 1985, de Mac was net nieuw, en van Windows was nog geen sprake. Apple werkte nauw samen met Microsoft om Word en Multiplan op de Mac te krijgen. Microsoft heeft daar een hoop van geleerd, zullen we maar zeggen (zoals later bleek toen ze met Windows kwamen, als concurrentie voor de Mac). Zo bekeken is Windows maar een tijdelijk platform voor Word en Excel. Dus Microsoft blijft bestaan, alleen Windows verdwijnt misschien.

Maar dat zet me toch aan het denken. Als Windows kan verdwijnen, dan kunnen Word en Excel op een dag ook wel verdwijnen. En wat doen we dan met al die Word-documenten? Het is toch een soort standaard in de wereld om documenten uit te wisselen in Word-formaat. Tussen Windows-gebruikers is dat heel gewoon, maar ook tussen Mac-gebruikers. Of tussen een Windows- en een Mac-gebruiker, dat werkt gewoon. Zonder Word wordt het wel heel lastig om al die oude woorden weer te lezen. Het Word-formaat is namelijk helemaal niet standaard, hoewel er een paar andere programma’s zijn die het kunnen lezen. Zoals Apple’s Pages, maar da’s toch meer om aan te sluiten bij Word, niet om het te vervangen. Pages heeft trouwens hetzelfde probleem: zonder Pages zelf is het niet mogelijk om Apple’s eigen niet-standaard Pages-documenten nog te ontcijferen. Kortom, we zitten vast aan deze programma’s, en daarmee aan Microsoft en Apple. Een eng idee.

Is er een oplossing voor deze afhankelijkheid? Ja, die is er. Al je documenten opslaan in plain text. Geen formattering, gewoon platte tekst. Dat levert wel beperkingen op. Geen cursief of vet, geen lijstjes met punten, geen grote letters voor kopjes, ga maar door. Maar er is toch een oplossing die platte tekst combineert met al deze, en meer, opmaakmogelijkheden. Die oplossing heet Markdown. Het is een notatie ooit bedacht door John Gruber en inmiddels algemeen geaccepteerd door schrijvers die schrijven voor het internet. Uiteindelijk kan een Markdown-document worden omgezet naar HTML, om het netjes geformatteerd te tonen op internet-pagina’s. Maar je zou er ook ieder ander soort document van kunnen maken. Waar het om gaat is dat het platte tekst is, en dus tot in de lengte van jaren met iedere soort tekstverwerker gelezen of veranderd kan worden. Tekstverwerkers met uitgebreide mogelijkheden, zoals Word en Pages, maar ook simpele. Van die laatste categorie zijn er talloze. Er waren tekstverwerkers voor platte tekst in de beginjaren van computers, en ze zullen er zijn zolang er computers bestaan. Van computers blijven we dus nog even afhankelijk.

Misschien is Markdown niet voor iedereen geschikt. Hoewel, als je Word kunt begrijpen ben je al een soort held, en Markdown is simpeler. Ik ga het niet hier en nu uitleggen. Het punt is namelijk dat ik er zelf nog nauwelijks ervaring mee heb. Maar het idee is dat ik deze blog in de nabije toekomst in Markdown ga schrijven. En misschien besluit ik dan wel om al mijn teksten voortaan in Markdown te schrijven. Hoewel ik het persoonlijk niet zo erg vind om van Apple en Pages afhankelijk te zijn. Er is trouwens ook altijd nog het spreadsheet-probleem om op te lossen. Er is geen Calcup, of zoiets, voor zover ik weet. Maar ik kom erop terug. Eerst nog even wat cursisten wegwerken. Als je niet zo lang kunt wachten, lees dan alvast dit iBook. ’t Is niet gratis, nee. Schrijvers moeten ook eten. Net als programmeurs, trouwens.

Advertenties